Colpire i libri: come Dave Chappelle e i gatti curiosi hanno reso Roomba un nome familiare

UNIl produttore di aspirapolvere autonomo iRobot è molto simile a Tesla, non necessariamente reinventando un concetto esistente – aspirapolvere, robot e auto elettriche esistevano tutti prima che queste due società entrassero in scena – ma impregnando i loro prodotti con quella stranezza intangibile che fa sedere le persone e prendere nota. Proprio come Tesla ha acceso l’immaginazione del pubblico su ciò che un’auto elettrica potrebbe essere e fare, iRobot ha ampliato la nostra percezione di come i robot domestici possano inserirsi nelle nostre case e nelle nostre vite.

Più di due dozzine di esperti di spicco provenienti da tutto il settore tecnologico si sono riuniti “Non ci si aspetta che tu capisca questo”: come 26 righe di codice hanno cambiato il mondo per discutere di come linee di codice apparentemente innocue abbiano fondamentalmente modellato e circondato il mondo moderno. Nell’estratto qui sotto, il vicedirettore di Upshot Lowen Liu, esplora lo sviluppo dell’aspirapolvere Roomba di iRobot e il suo improbabile felino ambasciatori del marchio.

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Estratto con il permesso di “Non ci si aspetta che tu capisca questo”: come 26 righe di codice hanno cambiato il mondo a cura di Torie Bosch. Pubblicato dalla Princeton University Press. Copyright © 2022. Tutti i diritti riservati.


Il codice che ha lanciato un milione di video sui gatti

di Lowen Liu

Secondo Colin Angle, CEO e cofondatore di iRobot, Roomba ha dovuto affrontare alcune difficoltà iniziali prima di essere salvato da due eventi. Il robot aspirapolvere a forma di disco era partito alla grande alla fine del 2002, con una buona stampa e un partner di vendita nella nuova catena di negozi Brookstone. Poi le vendite hanno iniziato a rallentare, proprio mentre l’azienda aveva speso molto per fare scorta di scorte. L’azienda si è trovata dall’altra parte del Black Friday nel 2003 con migliaia e migliaia di Roomba rimasti invenduti nei magazzini.

Poi, in questo periodo, la Pepsi mandò in onda uno spot pubblicitario con protagonista il comico Dave Chappelle. Nell’annuncio, Chappelle prende in giro un robot aspirapolvere circolare con la sua bibita in attesa di un appuntamento. Il vuoto finisce per mangiare i pantaloni del comico: schlupp. Angle ricorda che in una riunione del team subito dopo, il capo dell’e-commerce ha detto qualcosa del tipo: “Ehi, perché le vendite sono triplicate ieri?” Il secondo momento di trasformazione per l’azienda è stata la rapida proliferazione di video di gatti su una nuova piattaforma di condivisione video lanciata alla fine del 2005. Un tipo di video di gatti molto specifico: felini che scalpitano sospettosi verso Roombas, saltando nervosamente fuori dai percorsi di Roomba , e, naturalmente, cavalcandoli. Così tanti gatti, a cavallo di così tanti Roomba. Era il miglior tipo di pubblicità che un’azienda potesse desiderare: non solo rendeva popolare il prodotto dell’azienda, ma lo rendeva affascinante. Il Roomba è stato un successo in buona fede.

Entro la fine del 2020, iRobot aveva venduto 35 milioni di aspirapolvere, guidando la carica in un mercato in forte espansione del robot aspirapolvere.

La pubblicità della Pepsi e i video sui gatti sembrano racconti di serendipità dei primi giorni, lezioni sul potere della buona fortuna e pubblicità gratuita. All’inizio sembrano anche essere storie di hardware, storie di nuovi fantastici oggetti che entrano nella cultura del consumo. Ma il ruolo del software di Roomba non può essere sottovalutato. È la programmazione che eleva i piccoli idioti rotondi dall’essere semplici elettrodomestici a qualcosa di più. Quei vuoti pionieristici non solo si muovevano, ma decidevano in qualche modo misterioso dove andare. Nello spot della Pepsi, al vuoto viene data la personalità sufficiente per diventare un aiutante che sabota gli appuntamenti. Nei video sui gatti, Roomba non è solo un trasportatore di animali domestici, ma un lavoratore diligente, che svolge i propri compiti anche mentre trasporta un passeggero capriccioso sulla schiena. Per essere il primo robot domestico di vero successo, Roomba non poteva semplicemente fare bene il suo lavoro; doveva conquistare clienti che non avevano mai visto niente di simile.

Come molte invenzioni, Roomba è stato generato dalla fortuna ma anche da una sorta di inevitabilità. È nato da un’idea del primo assunto di iRobot, l’ex robotista del MIT Joe Jones, che ha iniziato a provare a creare un vuoto autonomo alla fine degli anni ’80. È entrato a far parte di iRobot nel 1992 e nel decennio successivo, lavorando su altri progetti, l’azienda ha sviluppato competenze cruciali in aree della robotica che non avevano nulla a che fare con l’aspirazione: ha sviluppato un piccolo ed efficiente sistema operativo multithread; ha imparato a miniaturizzare la meccanica mentre costruiva giocattoli per Hasbro; ha acquisito know-how nel settore della pulizia costruendo grandi spazzatrici per pavimenti per SC Johnson; ha affinato un sistema di navigazione a spirale durante la creazione di robot per la caccia alle mine per il governo degli Stati Uniti. È stato un po’ come imparare a dipingere una staccionata e cerare un’auto e solo dopo rendersi conto di essere diventato un Karate Kid.

I primi Roomba dovevano essere economici, sia da produrre che (relativamente) da vendere, per avere qualche possibilità di successo nel raggiungere un gran numero di famiglie americane. C’era un elenco apparentemente infinito di vincoli: un vuoto che richiedeva pochissima carica della batteria e una navigazione che non poteva permettersi di usare laser fantasiosi, solo una singola fotocamera. La macchina non avrebbe avuto la capacità di sapere dov’era in una stanza o di ricordare dov’era stata. I suoi metodi dovevano essere euristici, un insieme di comportamenti che combinassero tentativi ed errori con risposte predefinite a vari input. Se il Roomba fosse stato “vivo”, come suggerito scherzosamente dalla pubblicità della Pepsi, allora la sua esistenza sarebbe stata interpretata più accuratamente come una progressione di istanti…mi sono appena imbattuto in qualcosa? Sto arrivando su una sporgenza? E se sì, cosa dovrei fare dopo? Tutte le condizioni previste nella sua programmazione. Un insetto, essenzialmente, che reagisce piuttosto che pianificare.

E tutta questa conoscenza, per quanto limitata, doveva essere infilata in un minuscolo chip all’interno di un piccolo telaio di plastica che doveva anche essere in grado di aspirare lo sporco. Gli aspirapolvere, anche le versioni portatili, erano storicamente cose ingombranti e goffe, commisurate alla violenza e al rumore di ciò per cui erano state progettate. Il primo Roomba ha dovuto evitare molti dei macchinari più complicati, affidandosi invece all’aspirazione che accelerava attraverso una stretta apertura creata da due strisce di gomma, come un fischio inverso.

Ma la magia duratura di quei primi Roomba rimane il modo in cui si muovevano. Jones ha detto che la navigazione del Roomba originale sembra casuale ma non lo è: ogni tanto il robot dovrebbe seguire un muro piuttosto che rimbalzare via da esso. Nelle parole del brevetto originale depositato da Jones e dal co-creatore di Roomba Mark Chiappetta, il sistema combina una componente deterministica con il movimento casuale. Quel piccolo pizzico di imprevedibilità è stato abbastanza buono per coprire il pavimento e ha anche reso la cosa ipnotizzante da guardare. Man mano che i prototipi venivano sviluppati, il codice doveva tenere conto di un numero crescente di situazioni man mano che l’azienda scopriva nuovi modi in cui il robot si bloccava o nuovi casi limite in cui il robot incontrava due ostacoli contemporaneamente. Tutto ciò si è sommato fino a quando, poco prima del lancio, il software del robot non si adattava più alla memoria assegnata. Angle chiamò il suo cofondatore, Rodney Brooks, che stava per imbarcarsi su un volo transpacifico. Brooks ha passato il volo a riscrivere il compilatore di codice, impacchettando il software di Roomba nel 30% di spazio in meno. È nato Roomba.

Nel 2006 Joe Jones è passato da iRobot e nel 2015 ha fondato un’azienda che produce robot per diserbare il tuo giardino. I robot diserbo non hanno ancora preso d’assalto il mondo del giardinaggio. E questo ci porta forse alla parte più interessante dell’eredità di Roomba: quanto è solitario.

Saresti in buona compagnia se una volta pensassi che l’arrivo di Roomba avrebbe aperto la porta a un’esplosione di robotica domestica. Angle mi ha detto che se qualcuno fosse tornato indietro nel tempo e gli avesse fatto sapere che iRobot avrebbe costruito un vuoto di successo, avrebbe risposto: “È carino, ma cos’altro abbiamo realizzato davvero?” Una semplice occhiata in giro per casa è una prova sufficiente che un futuro pieno di robot in giro per casa finora non si è avverato. Come mai? Beh, per prima cosa, la robotica, come ti dirà qualsiasi robotista, è difficile. Il Roomba ha beneficiato di una serie di variabili molto limitate: un pavimento piatto, una gamma nota di ostacoli, sporco più o meno lo stesso ovunque tu vada. E anche quello richiedeva dozzine di comportamenti programmati.

Come lo descrive Angle, ciò che rende il successo di Roomba così difficile da replicare è il modo in cui ha soddisfatto i tre criteri principali per l’adozione: ha svolto un compito spiacevole; svolgeva un compito che doveva essere svolto con relativa frequenza; ed era conveniente. La pulizia dei servizi igienici è una seccatura, ma non viene eseguita molto frequentemente. Piegare il bucato è entrambe le cose, ma meccanicamente arduo. Aspirare un pavimento, però, beh, ora stai parlando.

Eppure, nonostante tutte le forze che hanno portato alla creazione di Roomba, la sua invenzione da sola non era una garanzia di successo. Cos’è che ha reso così divertenti quei video di gatti? È una domanda che si trova vicino al cuore del sistema di navigazione originale di Roomba: in parte determinismo, in parte casualità. La mia teoria è che non è stata solo la navigazione di Roomba a renderlo caro ai fan, ma era quanto potesse essere instabile e imprevedibile quel movimento. I gatti non erano solo d’accordo per un giro senza incidenti; dovevano riprendersi mentre il robot girava inaspettatamente o colpiva un oggetto. (Uno YouTuber ha descritto affettuosamente il vuoto come “un ubriaco che torna a casa dal bar”.) Secondo questa teoria, è l’imperfezione ad essere antropomorfica. È ancora più probabile che accogliamo nelle nostre case robot che sono più bravi nello slapstick che nelle imprese sovrumane. Vale la pena notare che il Roomba top di gamma oggi mapperà le tue stanze e memorizzerà quella mappa su un’app, in modo che possa scegliere il percorso di pulizia simile a un tosaerba più efficiente. In questi modelli di fascia alta, il vecchio sistema di navigazione a spirale non è più necessario. Né va a sbattere contro i muri.

Guardare uno di questi Roomba pulire una stanza è molto meno divertente di prima. E mi chiedo quale potrebbe essere stato il destino di Roomba se il primo robot aspirapolvere mai lanciato dopo l’era degli smartphone, già armato della capacità di attraversare le stanze con precisa sicurezza, piuttosto che inciampare. Non è sempre facile, dopotutto, fidarsi di qualcuno che sembra sapere esattamente dove sta andando.

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