Il lander InSight della NASA ha rilevato l’impatto di un meteoroide su Marte

Il lander InSight della NASA potrebbe aver avuto il suo ultimo evviva. I ricercatori hanno imparato che un terremoto che il lander ha rilevato nella regione Amazonis Planitia di Marte il 24 dicembre 2021 è stato in realtà un impatto di un meteoroide: la prima volta in una missione ha assistito alla formazione di un cratere sul pianeta. Gli scienziati lo hanno scoperto guardando le immagini prima e dopo del Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) che rivelavano uno squarcio di 492 piedi nel paesaggio.

Si ritiene che il meteoroide fosse lungo tra i 16 ei 39 piedi. Sarebbe bruciato nei cieli della Terra, ma era abbastanza grande da sopravvivere all’atmosfera ultrasottile di Marte. L’impatto è stato violento, scavando una buca profonda 70 piedi e lanciando detriti fino a 23 miglia di distanza dal cratere. Ha anche esposto il ghiaccio sotterraneo che non era mai stato visto così vicino all’equatore marziano prima d’ora. Un valido adattamento dei dati di Insight (sotto) mostra quanto sia stato “rumoroso” l’evento rispetto all’attività regolare di Marte.

Ci è voluto del tempo per confermare l’evento. Un team di Malin Space Science Systems ha utilizzato due delle telecamere dell’MRO (la Context Camera in bianco e nero e il Mars Color Imager) per individuare il cratere a febbraio. Le immagini della fotocamera a colori hanno contribuito a restringere l’impatto a una finestra di 24 ore.

Separatamente, un gruppo ha suggerito che 20 dei circa 1.300 terremoti rilevati da InSight potrebbero essere segni di magma. Come Gizmodo spiega, la firma spettrale dei terremoti suggerisce una crosta relativamente morbida nella regione di Cerberus Fossae di Marte. Combinato con la polvere scura, questo suggerisce che l’attività vulcanica potrebbe essersi verificata sul pianeta negli ultimi 50.000 anni.

La scoperta potrebbe aiutare la comunità scientifica a comprendere la linea temporale geologica di Marte definendo la velocità di comparsa dei crateri sul pianeta. Potrebbe anche rivelarsi cruciale per i coloni e gli esploratori di Marte che potrebbero aver bisogno del ghiaccio sotterraneo per il sostentamento e il carburante per razzi. I visitatori umani potrebbero trasportare meno rifornimenti o prolungare i loro soggiorni.

C’è un sapore agrodolce in questa notizia. La NASA in precedenza aveva avvertito che InSight non poteva durare a lungo e ora si aspetta che il lander si chiuda in sei settimane poiché l’accumulo di polvere limita l’efficacia dei suoi pannelli solari. È meglio del limite di fine estate previsto dall’agenzia questa primavera, ma potrebbe lasciare il rilevamento di meteoriti come l’ultimo grande risultato di InSight.

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