L’ebike ad alto contenuto tecnologico di Urtopia finalmente inchioda il software

Alla fine dello scorso anno, è emersa una curiosa new entry nel mercato delle ebike: Urtopia. La missione dell’azienda sembrava abbastanza chiara, quella di creare la bici connessa più ricca di funzionalità che il mondo abbia mai visto. E con una SIM 4G integrata, WiFi, Bluetooth, GPS, un lettore di impronte digitali e sensori mmWave per il rilevamento delle collisioni, è stato probabilmente realizzato. Tranne che il modello che abbiamo testato era un prototipo che non ci ha permesso di valutare alcune delle caratteristiche più interessanti. Fino ad ora.

La versione al dettaglio della bici è quasi identica alla versione di pre-produzione che abbiamo testato alla fine dello scorso anno, salvo alcuni piccoli dettagli estetici. Il D-pad sull’impugnatura sinistra è stato leggermente ridisegnato e anche il lettore di impronte digitali sulla destra è ora un pulsante. L’unico altro cambiamento visibile è il display a matrice di punti, che ora è piatto e più facile da leggere.

Forse una delle funzionalità principali che non abbiamo potuto testare non era affatto disponibile: l’app. Con così tante cose da fare in bicicletta, è più importante avere uno strumento complementare sul telefono per confermare le impostazioni ed estrarre più uso da alcuni dei sensori (tracciamento della corsa, ad esempio).

James Trew / Engadget

Tutto quello che dirò è che la bici potrebbe essere l’hardware finale, ma il lato software delle cose è iniziato un po’… meno completo. Ma nel giro di poche settimane, l’app è stata ridisegnata e ci sono stati un paio di aggiornamenti del firmware per la moto stessa e l’esperienza sembra molto meno un lavoro in corso.

Ma prima un piccolo promemoria. La bici Urtopia è un’ebike a cambio fisso (cintura in carbonio Gates), motore a mozzo singolo con tre livelli di assistenza alla velocità (20 MPH negli Stati Uniti, 15 MPH in Europa). La bici da città da 30 libbre/15 kg offre circa 60 miglia di assistenza con la batteria da 360 Wh. Questa è una specifica abbastanza comune per un’ebike, ma uno sguardo all’Urtopia ti dirà che questa non è davvero una bici normale.

L’ultima volta sono stato in grado di testare la credibilità di Urtopia come bici da strada generale e, nonostante una guida leggermente rigida (non ci sono sospensioni) si è comportata bene, con una ripresa regolare dal motore basato sulla coppia. Anche il controllo vocale per cambiare velocità, bloccare la bici e altro è stato divertente ma forse non l’esperienza più fluida (e anche se lo fosse, non sono sicuro che siamo ancora pronti collettivamente per parlare con le nostre bici in pubblico).

La prima cosa che volevo provare qui era la connettività 4G. Utopia non è l’unico ad avere una connessione cellulare (i più recenti VanMoofs, ad esempio, offrono anche connettività), ma il 4G qui è alla base di alcune caratteristiche interessanti. Per una volta, riceverai (teoricamente) un registro della tua corsa nell’app ogni volta che esci. Dico in teoria perché spesso non ha funzionato per me. Poi a volte è successo. Non sono riuscito a definire esattamente cosa ha causato il suo funzionamento a volte e non in altri, ma sospetto che abbia a che fare con se lasci la bici in standby mentre sei a casa o se la spegni (ripristinando così completamente i sensori).

Dopo uno degli aggiornamenti del firmware questa funzione è diventata più affidabile. Il che è positivo, perché è stato frustrante inserire miglia a due cifre solo per tornare a casa e scoprire che la tua corsa non era stata registrata. In questo momento, non c’è molto che puoi fare con i dati oltre a vedere dove sei andato e quanto velocemente in un’animazione fluida. Ovviamente, registra tutte le tue miglia e … mentre sono andato a controllare l’app per quali altri dati registra c’è stato un aggiornamento dell’app (durata, calorie, velocità media e persino CO2 risparmiata è la risposta). Al momento, puoi condividere le corse solo con la “community” in-app, ma la possibilità di condividere con servizi come Strava sarebbe davvero positivo.

Screenshot dell'app ebike Urtopia

James Trew / Engadget

In modo simile, l’app può anche dirti esattamente dove si trova la tua bici in qualsiasi momento, purché la batteria sia collegata e abbia abbastanza energia per eseguire il ping della rete. Smetterà di funzionare una volta che la batteria si esaurirà completamente, ovviamente, ma se qualcuno ti ruba la corsa, dovresti avere tutto il tempo per eseguirne il ping e localizzarla prima che si rendano conto che è la bici più connessa del mondo e che stupida commissione è stata rubarla.

Un’altra caratteristica di sicurezza è il sensore di impronte digitali. Questo era fisicamente presente sul prototipo, ma senza l’app non c’era modo di configurarlo. Funziona sorprendentemente bene e ti consente di accendere la bici o di disattivare rapidamente l’allarme. Puoi ancora guidare la bici senza assistenza senza sbloccare la bici con il dito, ma a questo punto è effettivamente un fixie ingombrante. A meno che tu non attivi la sveglia, comincerà a suonare almeno un avviso, e intendo minimo movimento disabilitabile solo con cifra registrata.

Una delle aggiunte più interessanti alla scheda tecnica di Urtopia sono i sensori mmWave. Questi sono progettati per rilevare i veicoli che si avvicinano da dietro su entrambi i lati. Se viene rilevato qualcosa, verrai avvisato tramite un segnale visivo e il manubrio vibrante. In pratica, è un po’ difficile da testare senza metterti deliberatamente in pericolo, ma sembra funzionare. Anche se non sono sicuro se, di fronte a un camion che arriva dietro, potresti essere più distratto dagli avvisi che dal traffico stesso. Vale a dire, questa è chiaramente una caratteristica preziosa, ma il risultato è difficile da quantificare in questo momento.

Il navigatore integrato di Urtopia ebike.

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Qualcosa di molto più facile da valutare è la navigazione a bordo. O meglio, la possibilità di inserire una destinazione nell’app e quindi avere istruzioni di svolta visive e audio tramite l’altoparlante e il display sul manubrio. Ci sono, ovviamente, altri modi per farlo: con un telefono in un supporto o magari semplicemente in tasca con le istruzioni audio tramite le cuffie. Ma averlo qui proprio nel manubrio sembra molto più futuristico e significa che non devi esporre il tuo telefono agli elementi/ladri.

Lo schermo a matrice di punti ha un’atmosfera un po’ retrò e lo fa sembrare un po’ più simile a KITT (soprattutto quando ti parla). Per la navigazione, questo funziona abbastanza bene poiché le frecce/direzioni sono mostrate abbastanza chiaramente da poterle dare un’occhiata senza essere distratto.

Urtopia chiama questa combinazione di schermo e altoparlante “barra intelligente” e ha altri piani oltre a fornire dati e altri feedback visivi. Un esempio è l’utilizzo dell’altoparlante della bici come altoparlante Bluetooth per la musica. Questa potrebbe essere stata accidentalmente una mia idea. L’ho suggerito loro la prima volta che l’abbiamo testato e ora fa parte dell’app. È piuttosto divertente, anche se non mi sono mai sentito così imbarazzato come ho fatto in un parco affollato con Drum & Bass di qualità telefonica suonati dalla mia bici. I podcast potrebbero essere un po’ più veloci, ma sono comunque felice di vedere la funzione qui.

Un gioco del classico Nokia, Snake, viene mostrato sul display integrato dell'ebike Urtopia.

James Trew / Engadget

C’è dell’altro. Un’altra aggiunta che è stata concepita dopo i nostri test iniziali è la modalità “gioco”. Non è proprio quello che probabilmente stai immaginando. O almeno, quello che stavo immaginando. Ho pensato che potesse essere una sorta di gara virtuale in cui devi “recuperare” un pilota fantasma come in una cronometro di Mario Kart. O forse un modo per rendere divertenti gli allenamenti/gli intervalli? Ma no, in realtà è un gioco di Snake che puoi giocare sul display usando i pulsanti di controllo che, per essere onesti, sono fondamentalmente un D-pad. Ovviamente da non giocare in movimento.

Forse la più grande possibilità dall’ultima volta che abbiamo guardato la bici è il prezzo. Ora che la campagna di crowdfunding è completa e le biciclette sono fatte e pronte per la spedizione, il prezzo iniziale di $ 2.000 ha lasciato il posto al normale prezzo al dettaglio di $ 2.799. Ciò lo colloca in una categoria simile a qualcosa come il Cowboy C4 che ha meno funzionalità high-tech, ma ha importanti capacità di rilevamento e localizzazione dei furti.

Tutto per dire che l’Urtopia ha sicuramente molto appeal tecnologico, ma sembra ancora che il software e le funzionalità si stiano stabilizzando da sole. Se possono continuare a rendere quel lato dell’esperienza comodo ed emozionante come lo è da guidare, questa sarà una scelta solida per coloro che desiderano una e-bike con la E maiuscola.

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